Vida em Vênus? Astrônomos veem um sinal em suas nuvens

Vida em Vênus? Astrônomos veem um sinal em suas nuvens

22/05/2022 0 Por Jonas Estefanski

Astrônomos na Terra detectaram sinais do que poderia ser vida na atmosfera tóxica do planeta Vênus.

Se a descoberta for confirmada por observações subsequentes do telescópio e futuras missões espaciais, pode direcionar a atenção dos cientistas para um dos objetos mais brilhantes do céu noturno. Vênus, em homenagem à deusa romana da beleza, assa a temperaturas de centenas de graus e é envolta por nuvens que contêm gotículas de ácido sulfúrico corrosivo. Poucos olharam para o planeta rochoso como um possível lar para a vida.

Em vez disso, os cientistas procuram sinais de vida em outros lugares há décadas, principalmente olhando para Marte e, mais recentemente, Europa, Enceladus e outras luas geladas dos principais planetas.

Uma imagem fornecida pela NASA mostra a concepção de um artista da superfície de Vênus. Quente o suficiente para derreter metal e com nuvens cheias de ácido, qualquer vida que pudesse sobreviver na atmosfera de Vênus teria que ser capaz de suportar extremos. Rick Guidice/NASA via The New York Times

Os astrônomos, que publicaram suas descobertas em duas publicações, não reuniram ou fotografaram nenhum micróbio venusiano. Eles, no entanto, encontraram um produto químico – fosfina – na densa atmosfera de Vênus usando telescópios poderosos. Depois de muita investigação, os especialistas concluem que a única explicação para a origem do produto químico é algo que está vivo atualmente.

Alguns estudiosos rejeitam essa explicação, alegando que o gás pode ser a consequência de processos atmosféricos ou geológicos inexplicáveis ​​em um planeta que permanece um mistério. No entanto, a descoberta encorajará alguns cientistas planetários a se perguntarem se a humanidade ignorou um planeta que anteriormente era mais parecido com a Terra do que qualquer outro mundo em nosso sistema solar.

“Esta é uma descoberta surpreendente e ‘fora do azul'”, disse Sara Seager, cientista planetária do Instituto de Tecnologia de Massachusetts e uma das autoras das publicações (uma publicada na Nature Astronomy e outra submetida à revista Astrobiology). “Definitivamente vai alimentar mais pesquisas sobre as possibilidades de vida na atmosfera de Vênus.”

“Sabemos que é uma descoberta extraordinária”, disse Clara Sousa-Silva, astrofísica molecular da Universidade de Harvard e outra das autoras cuja pesquisa se concentrou na fosfina. “Podemos não saber o quão extraordinário sem voltar a Vênus.”

“Houve muito burburinho sobre a fosfina como um gás de bioassinatura para exoplanetas recentemente”, disse Sarah Stewart Johnson, cientista planetária e diretora do Johnson Biosignatures Lab da Universidade de Georgetown, que não esteve envolvida na pesquisa. “Que legal encontrá-lo em Vênus.”

Ela acrescentou: “Vênus foi ignorada pela NASA por tanto tempo. É realmente uma pena.”

“Isso é muito excitante!” disse David Grinspoon do Planetary Science Institute em Tucson, Arizona, que não esteve envolvido na pesquisa, mas há muito defende o potencial da vida nas nuvens de Vênus.

“mas esta pode ser a primeira observação que fizemos que revela uma biosfera alienígena e, o que você sabe, está no planeta mais próximo de casa em todo o cosmos.” ele disse.

O administrador da NASA, Jim Bridenstine, respondeu à descoberta no Twitter, escrevendo: “É hora de priorizar Vênus”.

Vênus é um dos objetos celestes mais lindos do céu. No entanto, quanto mais perto você olha, menos atraente fica.

Vênus, também conhecido como gêmeo da Terra, tem aproximadamente a mesma massa que a Terra. Muitos cientistas acreditam que Vênus estava anteriormente coberto de água e tinha um ambiente no qual a vida como a conhecemos poderia ter prosperado.

A Terra nem sempre foi tão acolhedora para os humanos nos primeiros dias do sistema solar. Havia vida aqui naquela época, até mesmo uma biosfera inteira que não sobreviveu na atmosfera subsequente rica em oxigênio. E, assim como a Terra evoluiu para um habitat para águas-vivas, samambaias, dinossauros e Homo sapiens, Vênus foi transformado em um inferno por algo.

Hoje, a atmosfera do segundo planeta a partir do sol é sufocada pelo gás dióxido de carbono, e as temperaturas da superfície são em média de mais de 800 graus Fahrenheit. A densa atmosfera de Vênus produz uma pressão de mais de 1.300 libras por polegada quadrada em qualquer coisa próxima à superfície. Isso é mais de 90 vezes os 14,7 libras por polegada quadrada ao nível do mar na Terra, ou o equivalente a 3.000 pés debaixo d’água no oceano.

Não é um lugar fácil de visitar ou pesquisar, mas isso não significa que as pessoas não tenham tentado. Várias missões robóticas a Vênus foram tentadas por projetos espaciais, muitos dos quais faziam parte da série Venera da União Soviética. No entanto, o planeta come metal, derretendo e esmagando naves espaciais que pousaram lá em poucos minutos. Apenas duas tentativas conseguiram capturar diretamente fotografias da superfície do planeta.

Ao contrário de Marte, que atualmente é cercado por orbitadores e rondado por rovers da NASA, Vênus está sendo examinado por apenas uma sonda, a única espaçonave japonesa Akatsuki. Futuras missões ao planeta ainda são ideias.

Apesar do fato de que a superfície de Vênus é como um alto-forno, uma camada de nuvens a apenas 31 milhas abaixo do topo de sua atmosfera pode atingir temperaturas tão baixas quanto 86 graus Fahrenheit e tem pressões comparáveis ​​às do nível do solo da Terra. Muitos cientistas planetários, como Carl Sagan e Harold Morowitz, que apresentaram a ideia há 53 anos, acreditam que a vida poderia existir lá.

Jane Greaves, astrônoma da Universidade de Cardiff, no País de Gales, partiu em junho de 2017 para verificar essa noção procurando indicações de várias moléculas em Vênus com o Telescópio James Clerk Maxwell no Havaí. Diferentes espécies de moléculas absorvem ondas de rádio com diferentes comprimentos de onda característicos que passam pelas nuvens. A fosfina foi um dos compostos. Um dos produtos químicos foi a fosfina. Ela não esperava encontrá-lo.

“Fiquei intrigado com a ideia de procurar fosfina, porque o fósforo pode ser uma espécie de impedimento para a vida”, explicou Greaves.

Os químicos realmente comparam a fosfina a uma pirâmide, com um átomo de fósforo em cima de três átomos de hidrogênio. Cassini, uma missão da NASA, descobriu nas atmosferas de Júpiter e Saturno. Sousa-Silva afirma que naquele ambiente, a vida não é necessária para criar fosfina. Calor e pressão maciços podem comprimir os átomos de fósforo e hidrogênio, formando a molécula.

No entanto, os pesquisadores afirmam que não há energia suficiente em mundos menores e rochosos como a Terra e Vênus para produzir grandes quantidades de fosfina da mesma maneira. No entanto, um tipo de vida parece ser particularmente bom em torná-lo: vida anaeróbica, ou organismos microbianos que não requerem ou usam oxigênio.

Segundo Sousa-Silva, “até onde sabemos, só a vida pode produzir fosfina”, nesses mundos. Ela estuda há muito tempo o gás, com a teoria de que encontrá-lo sendo emitido por planetas rochosos que orbitam estrelas distantes poderia ser uma prova de que existe vida em outros lugares da Via Láctea.

A fosfina pode ser encontrada em nossos intestinos, nas fezes de texugos e pinguins, alguns vermes do fundo do mar e outras condições biológicas associadas a espécies anaeróbicas. Também é altamente venenoso. Foi usado em guerra química pelos militares e também é usado como fumigante em fazendas. Walter White, o personagem principal do programa de TV “Breaking Bad”, decide matar dois rivais.

No entanto, os cientistas têm se esforçado para explicar como as bactérias da Terra sobrevivem.

“Não há muita compreensão de onde vem, como se forma, coisas assim”, disse Matthew Pasek, geocientista da Universidade do Sul da Flórida, em Tampa. “Vimos isso associado a onde os micróbios estão, mas não vimos um micróbio fazer isso, o que é uma diferença sutil, mas importante.”

Greaves informou Sousa-Silva que havia identificado a fosfina, o que a chocou.

“Esse momento mexe muito com a minha mente, porque eu levei alguns minutos para considerar o que estava acontecendo”, disse ela.

Se houvesse fosfina em Vênus, ela concluiu que só poderia haver uma explicação: vida anaeróbica.

“O que encontramos circunstancialmente também faz todo o sentido com o que sabemos termodinamicamente”, disse ela.

A equipe precisava de um telescópio mais poderoso, portanto, em março de 2019, os cientistas empregaram o Atacama Large Millimeter Array no Chile.

Desta vez, eles descobriram que todas as evidências levavam à fosfina, e que havia muita, variando de 5 a 20 partes por bilhão. Embora esses números possam parecer minúsculos, eles são milhares de vezes maiores do que os encontrados na atmosfera da Terra.

Uma imagem de Vênus, feita com dados registrados pela espaçonave japonesa Akatsuki em 2016. Tão próximo, tão parecido e muito misterioso, o planeta surpreende os cientistas com uma assinatura química avistada em suas nuvens. Equipe do Projeto PLANET-C/JAXA via The New York Times

Os pesquisadores passaram um ano simulando o ambiente venusiano em simulações de computador para explorar várias hipóteses sobre as origens e abundância da fosfina.

“A luz está constantemente quebrando a fosfina, então você precisa reabastecê-la continuamente”, disse William Bains, bioquímico do MIT e um dos coautores dos artigos.

De acordo com os modelos dos pesquisadores, a atividade vulcânica e os raios em Vênus não seriam suficientes para reabastecer essa fosfina em constante desaparecimento. No entanto, os seres vivos podem produzir gás suficiente.

“O que fizemos foi descartar todas as outras fontes de fosfina além da vida”, disse Bains.

Outros cientistas planetários discordam, alegando que uma origem não biológica não pode ser descartada.

“Apesar das especulações anteriores (principalmente dos mesmos autores), isso dificilmente pode ser considerado uma bioassinatura”, disse Gerald Joyce, biólogo do Salk Institute, na Califórnia, que experimentou criar vida em laboratório, em um e-mail. Em seu próprio artigo, observou ele, os pesquisadores escreveram que “a detecção de fosfina não é uma evidência robusta para a vida, apenas para uma química anômala e inexplicável”.

James Kasting, geocientista e especialista em habitabilidade planetária da Universidade Estadual da Pensilvânia, expressou uma preocupação semelhante, dizendo: “O modelo de composição atmosférica que eles mostram é, na melhor das hipóteses, incompleto”.

A descoberta também segue um histórico de detecções de gases em outros mundos que podem ser subprodutos da vida. No entanto, gases semelhantes, como metano ou oxigênio arrotos em Marte, podem ser criados por reações químicas que não requerem vida. Até agora, esses sinais têm sido intrigantes, mas não fornecem evidências conclusivas de alienígenas.

Embora poucos questionem que essa fosfina existe, que tipo de vida nas nuvens de Vênus seria necessária para produzir o gás?

Para existir em um ambiente altamente ácido, esses seres vivos teriam que evoluir, possivelmente com camadas externas protetoras comparáveis ​​à vida microscópica nos ambientes mais hostis da Terra.

Seager e seus colegas propuseram em uma publicação que as bactérias transportadas pelas correntes de ar conhecidas como ondas de gravidade podem viver, metabolizar e se multiplicar dentro de gotículas de ácido sulfúrico e água. E, dada a quantidade de gás produzida, haveria muitas dessas bactérias.

A melhor estimativa de como essas bactérias chegaram lá, acrescentou ela, é que elas começaram na superfície quando Vênus ainda tinha oceanos há 700 milhões de anos, mas foram levadas para os céus quando o planeta secou.

Ninguém sabe se as bactérias, se existem, são baseadas em DNA como nós ou em algo completamente diferente.

“Ao procurar vida em outro lugar, é muito difícil não ser centrado na Terra”, disse Sousa-Silva. “Porque só temos esse ponto de dados.”

Antes que sua imaginação corra solta, os cientistas querem coletar dados adicionais do telescópio e ter suas teorias verificadas e desafiadas. A busca poderia ser auxiliada por expedições espaciais robóticas a Vênus.

A agência espacial da Índia, bem como uma empresa privada de foguetes, a Rocket Lab, propuseram missões nos próximos anos.

E, depois de se recusar a financiar várias missões de Vênus nas décadas anteriores, a NASA afirmou que avaliará um par de espaçonaves planejadas entre quatro finalistas que disputam uma rodada de financiamento.

“Nas últimas duas décadas, continuamos fazendo novas descobertas que coletivamente implicam em um aumento significativo da probabilidade de encontrar vida em outros lugares”, disse Thomas Zurbuchen, chefe da diretoria científica da NASA, que ajuda a escolher missões para estudar o sistema solar. “Muitos cientistas não teriam adivinhado que Vênus seria uma parte significativa dessa discussão. Mas, assim como um número crescente de corpos planetários, Vênus está provando ser um lugar emocionante de descoberta.”