Pode Abrigar Vida Extraterrestre? Os cientistas detectam vapor de água na lua de Júpiter, Europa

Pode Abrigar Vida Extraterrestre? Os cientistas detectam vapor de água na lua de Júpiter, Europa

27/12/2021 0 Por Jonas Estefanski
Os cientistas já tinham indicações de que havia um grande oceano sob a camada de gelo da lua de Júpiter, Europa. 
Agora, com essa descoberta, pode se tornar o primeiro local habitável de nosso Sistema Solar, além da Terra.
Quarenta anos atrás, uma espaçonave Voyager obteve as primeiras imagens em primeiro plano de Europa, uma das 79 luas de Júpiter.
Essas rachaduras marrons revelaram que cortam a superfície gelada da lua, o que dá a Europa a aparência de um globo ocular venoso.
As missões ao sistema solar externo nas décadas subsequentes acumularam informações adicionais suficientes sobre Europa para torná-lo um objetivo de pesquisa prioritário na busca por vida da NASA.

O que torna esta lua tão atraente é a possibilidade de ela ter todos os ingredientes necessários para a vida.

Os cientistas têm evidências de que um desses ingredientes, a água líquida, está presente sob a superfície gelada e que às vezes pode se espalhar no espaço em enormes gêiseres.

Mas ninguém foi capaz de confirmar a presença de água nessas plumas medindo diretamente a própria molécula de água, até agora …

Recentemente, uma equipe liderada pelo Goddard Space Flight Center da NASA detectou vapor d’água pela primeira vez na superfície da Europa.

Para fazer isso, o vapor foi medido pela observação desta lua através de um dos maiores telescópios do mundo, o Observatório WM Keck no topo do vulcão Mauna Kea, no Havaí.

Confirmar que há vapor de água sobre Europa ajuda os cientistas a entender melhor o funcionamento interno da lua.

Por exemplo, ajuda a sustentar uma ideia: a de que existe um oceano de água líquida, possivelmente duas vezes maior que o da Terra, espirrando sob a camada de gelo de quilômetros desta lua – uma ideia que é quase certa.

Alguns cientistas suspeitam que outra fonte de água para as plumas pode ser depósitos rasos de gelo derretido não muito abaixo da superfície de Europa.

Também é possível que o forte campo de radiação de Júpiter esteja removendo partículas de água da camada de gelo da Europa, embora pesquisas recentes tenham argumentado contra esse mecanismo como a fonte de água observada.

«Elementos químicos essenciais (carbono, hidrogênio, oxigênio, nitrogênio, fósforo e enxofre) e fontes de energia, dois dos três requisitos para a vida, são encontrados em todo o sistema solar.

Mas o terceiro, água líquida, é um pouco difícil de encontrar fora da Terra ”, disse Lucas Paganini, um cientista planetário da NASA e que liderou a investigação de detecção de água.

“Embora os cientistas ainda não tenham detectado água líquida diretamente, encontramos a seguinte melhor opção: água na forma de vapor”.

Paganini e sua equipe relataram na revista Nature Astronomy em 18 de novembro que detectaram liberação de água suficiente da Europa (2.360 kg por segundo) para encher uma piscina olímpica em minutos.

No entanto, os cientistas também descobriram que a água raramente aparece; pelo menos não em quantidades grandes o suficiente para detectá-los frequentemente da Terra.

Na verdade, as moléculas de água superficial foram detectadas apenas uma vez em 17 noites de observação.

“Para mim, o interessante deste trabalho não é apenas a primeira detecção direta de água no Europa, mas também a falta dela dentro dos limites do nosso método de detecção”, concluiu Paganini.

Pesquisas futuras
Em breve poderemos encontrar respostas definitivas sobre os mistérios da Europa e seu nível de habitabilidade.

A missão Clipper a esta lua está prevista para ser lançada em meados do próximo ano, para finalmente encerrar décadas de investigação de outras missões.

Quando chegar a Europa, Clipper irá orbitar e fazer um levantamento detalhado de sua superfície, interior, atmosfera, oceano subterrâneo e outras características.

Também tirará fotos dos gêiseres e fará análises das moléculas atmosféricas com espectroscópios de massa.

E se isso não bastasse, vai deixar tudo pronto para a próxima etapa, encontrar um local ideal para a NASA enviar um robô para coletar amostras.

Fonte: NASA